Обсерватория находится на высокогорном плато Ассы-Тургень, на высоте 2750 м над уровнем моря, в 75 км к востоку от Алматы. Построена Астрофизическим институтом АН Казахской ССР. Постоянные наблюдения начались в 1981 году на метровом «Цейсе». К 1991 году были возведены две башни телескопов и гостиничный блок, а также запущен в строй метровый телескоп. В конце 1980-х годов предполагалась установка 1,5-метрового рефлектора АЗТ-20. Купол и здание обсерватории были установлены, c начала 1990-х годов постройка 1,5-метрового телескопа заморожена в связи с расспадом СССР. В настоящее время установка телескопа возобнавилась, его запуск намечен на 2016-2018 года.

Ассы-Тургень — единственная обсерватория в Казахстане с идеальным астроклиматом. Астроклиматические условия в обсерватории хорошо подходят для планетной астрономии: высокая прозрачность, отсутствие светового загрязнения и очень малая турбулентность (в среднем).