Обсерватория находится на высокогорном плато Ассы-Тургень, на высоте 2750 м над уровнем моря, в 75 км к востоку от Алматы. Построена Астрофизическим институтом АН Казахской ССР. Постоянные наблюдения начались в 1981 году на метровом «Цейсе». К 1991 году были возведены две башни телескопов и гостиничный блок, а также запущен в строй метровый телескоп. В конце 1980-х годов предполагалась установка 1,5-метрового рефлектора АЗТ-20. Купол и здание обсерватории были установлены, но c начала 1990-х годов постройка 1,5-метрового телескопа была заморожена в связи с распадом СССР. В 2014 году было принято решение о достройке телескопа АЗТ-20 силами Астрофизического института им. В.Г. Фесенкова. В конце 2015 года было установлено главное зеркало и введена в действие система наведения телескопа. АЗТ-20 был оснащен ультрафиолетовой камерой Apogee UV42, позволяющей реализовать преимущества высокогорной обсерватории. Первый свет телескоп увидел в октябре 2016 года, а 27 июля 2017 года он был введен в тестовую эксплуатацию. В ближайшее время планируется модифицировать оптическую систему телескопа и оснастить его просветленным кварцево-флюоритовым редьюсером фокуса, что увеличит поле зрения более чем в 4 раза.

Ассы-Тургень — единственная обсерватория в Казахстане с идеальным астроклиматом. Астроклиматические условия в обсерватории хорошо подходят для планетной астрономии: высокая прозрачность, отсутствие светового загрязнения и очень малая турбулентность (в среднем).